Sonda Dawn bada planetę karłowatą Ceres już od ponad roku

Obecnie sonda Dawn znajduje się 581 milionów kilometrów z dala od Ziemi i dokonuje najniższego jak dotąd przelotu nad Ceres, w celu stworzenia jeszcze dokładniejszej mapy jej powierzchni. Sonda została wystrzelona 2002 roku i odwiedziła już dwa obiekty znajdujące się w Układzie Słonecznym – Westę i Ceres. Wokół drugiego obiektu krąży już od roku.
Obydwa te ciała nie zmieniły się w wielkim stopniu od narodzin Układu Słonecznego. Celem Dawn jest poznanie informacji na temat warunków i procesów charakterystycznych dla jego początków. Westa i Ceres to dwa największe obiekty w pasie asteroid między Marsem a Jowiszem, ale światy te rozwijały się w inny sposób. Westa jest suchą planetoidą, niemalże kulistą, której jeden z boków został uszkodzony w wyniku zderzenia z innym ciałem. Ceres z kolei zawiera dużo więcej wody, jest kulista i znajduje się w równowadze hydrostatycznej.
W ciągu roku swojej podróży wokół Ceres, Dawn przesłała na Ziemię liczne obrazy i dane ujawniające jej tajemnice. Niemniej jednak, wiele z nich również zaskoczyło naukowców, a zwłaszcza te przedstawiające nietypowe błyszczące wzgórza. Jednym z takich obiektów była góra Ahura Mons, której wysokość wynosi 4 kilometry. Na początku wszystkim wydawało się, że jest to niewielka jasna powierzchniowa wypustka, potem zauważono, że kształtem przypomina piramidę, jednak podczas bliskich obserwacji okazało się, że struktura wygląda niemal jak kopuła o stromych ale gładkich ścianach, na których znajduje się odbijający światło materiał.
CeresNajnowsze zdjęcia pochodzące z sody, wykonane z dużo bliższej odległości niż dotychczas, ujawniły, że na planecie karłowatej występuje o wiele więcej podobnych, lecz mniejszych wzgórz. Poza tym, największą tajemnicą Ceres przez długi czas pozostawał krater Occator, w którym również znajduje się podobna błyszcząca substancja. Dopiero w grudniu 2015 roku zidentyfikowano ją jako złoża soli, jednak nie wiadomo, czy materiał widoczny na Ahura Mons ma taki sam skład.
Zespół pracujący nad misją sondy zaprezentuje nowe informacje i zdjęcia z Dawn 22 marca, podczas konferencji prasowej, która odbędzie się w ramach 47 edycji Lunar and Planetary Science Conference, w Woodlands w Teksasie.

Źródło: NASA