Kepler tymczasowo uśpiony. Teleskopowi powoli kończy się paliwo

NASA ogłosiła, że Kosmiczny Teleskop Keplera, który od lat obserwuje kosmos w poszukiwaniu egzoplanet, korzysta z resztek posiadanego paliwa. W zasadzie, pojazd posiada już tak mało paliwa, że NASA postanowiła przełączyć go w tryb uśpienia, przynajmniej na kilka tygodni. Oznacza to, że teleskop chwilowo nie będzie prowadził badań, dopóki dane zebrane przez niego w ciągu ostatnich 51 dni nie zostaną pobrane, co ma mieć miejsce między 2. a 6. sierpnia.
Od 12 maja Kepler koncentrował się na obserwowaniu fragmentu nieba należącego do gwiazdozbioru Raka – obszaru, na który spoglądał także w 2015 roku. Ostatnio zebrane informacje pomogą badaczom w potwierdzeniu statusu niektórych kandydatek na egzoplanety, które odkryto tam wcześniej. Nie zdziwimy się, jeśli teleskop odkrył teraz trochę nowych kandydatek.
Na początku sierpnia Kosmiczny Teleskop Keplera ma zostać wybudzony, a jego antena skierowana z powrotem w kierunku Ziemi. Wtedy jego dane zostaną pobrane. Jeśli wszystko pójdzie zgodnie z planem, następna kampania obserwacyjna teleskopu zostanie zapoczątkowana 6 sierpnia. Zakończy się ona, gdy pojazd zużyje całe paliwo.
Teleskop Kosmiczny Kepler odnajduje egzoplanety, wykorzystując metodę tranzytową, która polega na obserwacji tarcz gwiazd w poszukiwaniu osłabienia ich jasności. Taki cień oznacza zazwyczaj, że przed gwiazdą porusza się planeta. Technika ta wymaga niezwykłej precyzji, która została utracona w 2013 roku i szczęśliwie przywrócona kilka miesięcy później.

Misja Teleskopu Kosmicznego Kepler rozpoczęła się w 2009 roku, a jej głównym celem było określenie, jak wiele planet podobnych do Ziemi znajduje się w Drodze Mlecznej. Usterka koła reakcyjnego koniecznego do precyzyjnego ustawiania urządzenia z 2013 roku mogła oznaczać zakończenie zbierania danych, jednak NASA odnalazła rozwiązanie pozwalające na kontynuację pracy teleskopu.
W ten sposób rozpoczęła się druga misja teleskopu, której nadano nazwę K2. Dzięki obracaniu teleskopu i wykorzystywaniu jego symetrii i ciśnienia światła słonecznego do stabilizacji, urządzenie może obserwować spore wycinki nieboskłonu, zmieniając swój kierunek co około 75 dni.
Wygląda na to, że wkrótce Kosmiczny Teleskop Keplera zakończy swój żywot. Niemniej jednak, NASA oczekuje, że dane zebrane podczas całej misji K2 doprowadzą do powstania jeszcze co najmniej 1000 naukowych publikacji.NASA

Źródło:NASA